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专题探讨:微软XBOX LIVE的二次进化论(上)

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  导言:在2013年末,Polygon曾发表过一篇名为“Xbox LIVE诞生之路”的专题报道,讲述了Xbox LIVE—这个微软旗下已有着13年历史的游戏社区自《光环2》以来的幕后故事,现在我们把故事拉回到2年后的Xbox 360时代。

  他们聚集在酒店里玩某个游戏,J·阿拉德(J. Allard)、罗宾·巴赫(Robbie Bach)和几个同事在场,他们大多都是Xbox部门的高层,这并不是一个有趣的游戏,无论最后哪个队伍赢了,他们认为自己都要认输。这是2005年Xbox 360的发售前夕,这场游戏从某种程度上更像是一场战争,他们操控着经济和市场来发售这款次世代的游戏主机。参与这场游戏的两支队伍,一支是微软,另一支则是索尼电脑娱乐,双方的目标都很明确:就是要卖出比对方更多的游戏主机。

  微软就快要发售自家的Xbox 360,而索尼还在计划着自家的第三代PlayStation主机,微软高层中的两个团队这时假装着要进行发布,他们要准备当年E3的正式公开,他们在计划着自己的市场策略、发售日期和首发阵容。这些规则最后由一家咨询公司制定,利用这两家公司公开/半公开的信息,这家咨询公司建立起自己的模拟,并研究在未来的这场主机大战中可能会发生什么。而在公司每一个团队中的人员都要配合他们重构这样的模拟,调节变量,改变策略,试图做得比预计的更好。

  他们相信努力就能有所收获—真的,他们的职业生涯也取决于它,因为在最初的预测中,他们将再一次输掉这场主机大战。当时,微软显然在Xbox初代和PS2的主机大战中趋于后位,微软明白正是由于他们比竞争对手稍晚进入这个市场,才需要进行追赶。然而他们并没有预料到在当时要追赶上索尼有多困难,需要花费多长的时间。这就是这场游戏在开始之前就既定好的:他们已经距离到达顶峰有多么远的一段距离,为了卖出比索尼更多的游戏主机,他们能做什么?要怎样才能实现?

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  战争游戏

  微软在进入这场战争前所具有得天独厚的优势就是Xbox LIVE,尽管它在当时还是一个尚未成熟的在线游戏服务。索尼自家的网络与Xbox LIVE没有太大的共同点,这一强大的日本游戏巨头本身也还在连线游戏领域进行着某种追赶。微软相信,根据阿拉德在90年代中期的预测,网络化将会是游戏产业的未来。所以在这一次,微软的新主机将会内置Xbox LIVE,并给这项服务从头到尾来一次大修。这对于那些在千禧E栋工作的微软员工而言无疑是另一次昂贵的豪赌,但即使是在当时的Xbox团队内部,他们也仍然充满疑惑:究竟这场游戏能走得多远?

  “Xbox LIVE在当时仍然被认为是幻想”,项目经理杰瑞·胡克(Jerry Hook,他现在是343 Industries的产品主管,负责未来的《光环》系列)说,“这就好像是有人问你,你有什么?也许一百万用户?这不足以说服主流消费者,更不足以说服那些游戏发行商。”即使是在初代Xbox和Xbox LIVE获得成功之后,微软内部的一些声音仍然会质疑Xbox这场实验是否在最后会成为一次有趣的尝试,还是真的成为公司的一项业务。也许现在是时候认真起来,不然就得空手回家。

  在这场战争游戏中,Xbox高级副总裁J·阿拉德所扮演的角色就好像是当时SCE的久多良木健一样,配合着罗宾·巴赫,每个相关的团队都做着自己的公告,调整着自己负责的部分,例如发售的时间、渠道和成本。他们在这场游戏中不断地调整配置,有时交换角色,有时改变团队,每次讨论结束时,咨询公司将给他们报告一个预估的结果,每个团队预计有多少台主机将被售出。当然,每一次都有一个赢家和一个输家,每一次的赢家都是索尼,一次又一次,不管变量如何,新的PlayStation似乎都将给Xbox 360带来重创,这样的结果似乎很明确:微软将再一次输掉这场主机大战。

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  Xbox团队的一部分高管在认为Xbox 360仍然将被击败,他们离开了这场游戏,他们认为微软唯一的机会就是如果索尼真的搞砸了每一个步骤,在这样的条件下,PS3必须要成为历史上缺陷最大的首发主机,它必须定价高,发售晚,还要相比Xbox 360有一个更薄弱的首发游戏阵容,只有在这样糟糕的条件下,两代索尼游戏玩家才会选择跳转到微软的主机上。Xbox团队认为,他们赢得这场战争的唯一方式,就是索尼选择退出,但当时没有人认为这种事情是可能的,然而他们错了。

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